Οι επιστήμονες αποκαλύπτουν στοιχεία για το ποια θα μπορούσε να είναι η πρώτη μαζική εξαφάνιση ζώων στη Γη: ScienceAlert

Από την έκρηξη της Κάμβριας πριν από 538,8 εκατομμύρια χρόνια – μια εποχή που πολλές από τις φυλές ζώων που γνωρίζουμε σήμερα ιδρύθηκαν – πέντε μεγάλα γεγονότα μαζικής εξαφάνισης έχουν μειώσει τη βιοποικιλότητα όλων των πλασμάτων, μεγάλων και μικρών.

Επιστήμονες από τις Ηνωμένες Πολιτείες έχουν αποκαλύψει στοιχεία ότι ένα συνέβη νωρίτερα, περίπου 550 εκατομμύρια χρόνια πριν σε μια περίοδο γνωστή ως Ediacaran.

Αν και οι ωκεανοί ήταν γεμάτοι με λίγα οικεία ζώα, όπως σφουγγάρια και μέδουσες, η περισσότερη ζωή σε αυτήν την πρώιμη περίοδο της βιολογικής ιστορίας θα μας φαινόταν ξένη τώρα. Πολλά από τα ζώα ήταν μαλακά. Μερικά έμοιαζαν περισσότερο με φύλλα φυτών στη θέση τους. Άλλοι είχαν κάποια μορφή κελύφους.

Ο Παλαιοβιολόγος της Βιρτζίνια Tech Scott Evans και οι συνεργάτες του συγκέντρωσαν δεδομένα για σπάνια απολιθώματα των πιο squishier ζώων από όλο τον κόσμο που χρονολογούνται στο Ediacaran. Διαπίστωσαν ότι οι ξαφνικές αλλαγές στη βιοποικιλότητα που είχαν προηγουμένως ανιχνευθεί δεν ήταν απλώς δειγματοληπτικές προκαταλήψεις.

Smithsonian Institution Diorama of Ediacaran Sea Life. (Ryan Somma/Wikipedia/CCB-SA 2.0)

Επειδή τα μαλακότερα μέρη του σώματος συνήθως δεν απολιθώνονται τόσο εύκολα όσο πιο σκληρά, πιο μεταλλαγμένα κομμάτια ανατομίας, οι επιστήμονες συνήθως υποπτεύονται μια σχετική απουσία μαλακών ζώων στα τελευταία στάδια του Ediacaran είναι απλώς αποτέλεσμα έλλειψης διατήρησης.

Αλλά το παγκόσμιο αρχείο απολιθωμάτων δείχνει το αντίθετο.

Η ομάδα διαπίστωσε ότι υπήρξε μια γενική αύξηση στη βιοποικιλότητα μεταξύ των πρώιμων και μεσαίων σταδίων του Ediacaran, γνωστού ως Avalon (πριν από 575 έως 560 εκατομμύρια χρόνια) και στα στάδια της Λευκής Θάλασσας (560 έως 550 εκατομμύρια χρόνια πριν).

«Βρίσκουμε σημαντικές διαφορές στον τρόπο σίτισης, στις συνήθειες ζωής, στο οικολογικό επίπεδο και στο μέγιστο σωματικό μέγεθος μεταξύ των συνόλων Avalon και White Sea», γράφει η ομάδα στην εργασία της.

Μεταξύ αυτών των δύο χρονικών περιόδων, εμφανίστηκαν αρκετά λιγότερο κινητά ζώα που τρέφονταν με τα μικροβιακά χαλάκια που κυριαρχούσαν στον βυθό της θάλασσας. Προηγουμένως, πολλά από τα ζώα είχαν κολλήσει στη θέση τους (καθισμένα) φίλτρα τροφοδοσίας.

Τα πρότυπα διατροφής δεν άλλαξαν με αυτόν τον τρόπο μεταξύ της Λευκής Θάλασσας και του τελικού σταδίου, γνωστό ως Νάμα (πριν από 550 έως 539 εκατομμύρια χρόνια). Μάλλον, ένα εκπληκτικό 80 τοις εκατό των ειδών φάνηκε να εξαφανίζεται μεταξύ αυτών των δύο σταδίων του Ediacaran.

Προηγούμενη έρευνα είχε προτείνει ότι αυτή η μείωση μπορεί να ήταν το αποτέλεσμα κινητών ζώων που τράβηξαν ή άφησαν ίχνη απολιθωμάτων, αλλάζοντας σε μεγάλο βαθμό το περιβάλλον και αντικαθιστώντας αργά τους καθιστικούς τροφοδότες φίλτρων. Αυτά τα νέα στοιχεία υποδηλώνουν ότι δεν ήταν έτσι.

Όλοι οι τύποι διατροφής και συνήθειες ζωής παρουσίασαν παρόμοιες απώλειες, με μόνο 14 γένη να εμφανίζονται ακόμη στο Nama από 70 γνωστές ομάδες από την πρώην Σκηνή της Λευκής Θάλασσας. Εάν πολλά νέα εξελιγμένα είδη είχαν κυριαρχήσει, θα υπήρχε επίσης χρονική επικάλυψη μεταξύ του νέου και του παλιού είδους. Αυτό δεν παρατηρήθηκε, ισχυρίζεται η ομάδα, αποκλείοντας την αντικατάσταση βιοτικών.

«Η μείωση της ποικιλομορφίας μεταξύ αυτών των συνόλων είναι ενδεικτική ενός γεγονότος εξαφάνισης, με το ποσοστό των γενών που χάνονται συγκρίσιμο με αυτό που βιώνουν τα θαλάσσια ασπόνδυλα κατά τη διάρκεια των μαζικών εξαφανίσεων «Big 5»», γράφουν ο Evans και οι συνεργάτες του.

Πολλά από τα ζώα της Λευκής Θάλασσας που επέζησαν της εξαφάνισης και παρέμειναν στην περίοδο Nama ήταν μεγάλοι οργανισμοί που έμοιαζαν με φύλλα με υψηλή αναλογία επιφάνειας προς όγκο. Αυτό μπορεί να είναι ένα σημάδι ότι αυτά τα ζώα προσαρμόστηκαν για να αντιμετωπίσουν τη μείωση του οξυγόνου των ωκεανών.

«Με τη μεγιστοποίηση των σχετικών αναλογιών των κυττάρων σε άμεση επαφή με το θαλασσινό νερό, οι υψηλές επιφάνειες θα ήταν σχετικά καλύτερα προσαρμοσμένες για να επιβιώσουν σε περιβάλλοντα χαμηλού οξυγόνου», εξηγεί η ομάδα.

Υπάρχουν επίσης πρόσφατα γεωχημικά στοιχεία που υποστηρίζουν αυτήν την ιδέα, με μια μελέτη του 2018 να βρίσκει στοιχεία εκτεταμένης χαβανοξίας που κάλυπτε περισσότερο από το 20 τοις εκατό του πυθμένα της θάλασσας στο τέλος του Ediacaran.

«Έτσι, τα δεδομένα μας υποστηρίζουν μια σύνδεση μεταξύ του βιοτικού κύκλου εργασιών του Ediacaran και της περιβαλλοντικής αλλαγής, παρόμοια με άλλες μεγάλες μαζικές εξαφανίσεις στο γεωλογικό αρχείο», καταλήγει η ομάδα.

Έχει γίνει μια πολύ γνωστή ιστορία.

Αυτή η έρευνα δημοσιεύτηκε στο PNAS.

Leave a Comment