Μετατρέποντας ένα πάθος σε μπουτίκ ταξιδιωτικές επιχειρήσεις: Μην το σκέφτεσαι, απλώς το κάνεις

Το όνειρο πολλών ανθρώπων είναι μια μέρα να ανοίξουν ένα μπαρ, ένα εστιατόριο, ένα ξενοδοχείο, οτιδήποτε, όταν μεγαλώσουν, αντί απλώς να συνταξιοδοτηθούν. Έχουν κοπιάσει όλη τους τη ζωή σε μια δουλειά που μπορεί να μην αγαπούσαν, να μην είχαν πάθος για την οποία, αλλά έχουν εξοικονομήσει αρκετά χρήματα στην πορεία. Τι να το κάνεις; Εάν έχετε απομακρυνθεί αρκετά, μπορεί να έχετε ένα μαξιλάρι για να κάνετε πράγματα όπως η έναρξη μιας επιχείρησης.

Η Kathy Coleman Wood ανέκαθεν ενδιαφερόταν για τα ταξίδια. Ο πατέρας της ήταν στον στρατό των ΗΠΑ, αργότερα στην Υπηρεσία Εθνικής Ασφάλειας, και ως εκ τούτου η Γουντ έζησε σε πολλά μέρη, συμπεριλαμβανομένου του Μόναχου της Γερμανίας όπου γεννήθηκε και της Μελβούρνης της Αυστραλίας. Τελικά η οικογένεια εγκαταστάθηκε στο Laurel του Maryland, κοντά στα κεντρικά γραφεία της NSA στο Ft. Ο Μιντ. Εκεί, έζησε τη ζωή μιας συνηθισμένης έφηβης που μεγάλωνε στα προάστια τη δεκαετία του 1960 (σκεφτείτε το “The Wonder Years”), φοιτώντας σε δημόσια σχολεία γυμνασίου και γυμνασίου Laurel.

Αλλά ο Wood ήταν πάντα ένας επιτυχημένος. Ως ηλικιωμένη, ήταν γραμματέας τάξης, βασίλισσα που επέστρεφε στο σπίτι και συνεκδότης επετηρίδας. Μετά την αποφοίτησή της, παρακολούθησε ένα μικρό πανεπιστήμιο στο Tennessee, Tusculum, όπου αποφοίτησε με τέλειο μέσο όρο βαθμολογίας 4,0. Στη συνέχεια μετακόμισε στη Φιλαδέλφεια της Πενσυλβάνια και απέκτησε MBA από το The Wharton Graduate School Of Business. Ο Wood συνέχισε να κατέχει θέσεις ανθρώπινου δυναμικού σε διάφορες εταιρείες, από τις μεγάλες – Union Carbide/Martin Marietta, τώρα μέρος της Lockheed-Martin – έως τις μεσαίες, Plasti-Line/ImagePoint – έως τις μικρές – CTI, Inc. Το πρόγραμμά της για μεγάλο μέρος της καριέρας της ήταν ταραχώδες – «εβδομάδες εργασίας 60 ωρών», παραδέχεται – που απαιτούν τόσες πολλές διοικητικές θέσεις μεσαίου και ανώτερου επιπέδου.

Ως ανάπαυλα, αυτή και ο σύζυγός της, Charley, έκαναν ένα σύντομο ταξίδι στη Γαλλία στις αρχές του 2003. Το ζευγάρι απόλαυσε την εμπειρία τόσο πολύ που αποφάσισαν να χρησιμοποιήσουν μερικά από τα χρήματα που είχαν εξοικονομήσει όλα αυτά τα χρόνια για να επιστρέψουν για 14 μήνες, στο 2004 -05, ένα σάββατο από τη ζωή, αν θέλετε. Η Γουντ λέει ότι εκεί σκέφτηκε το σχέδιό της να ανοίξει μια μπουτίκ ταξιδιωτική εταιρεία. Είχε ήδη δημιουργήσει πολλές σχέσεις με τους Γάλλους ντόπιους και γνώριζε τη γη. Γιατί να μην βιώσουν και άλλοι τους ίδιους θησαυρούς που είχε ανακαλύψει και να κερδίσουν χρήματα την ίδια στιγμή;

Η Wood σχεδίασε εταιρικά φυλλάδια και αντί να στείλει χριστουγεννιάτικες κάρτες εκείνη τη χρονιά, έστειλε τα φυλλάδια σε ολόκληρη τη λίστα αλληλογραφίας της. Έκπληξη: Πήρε μόνο εννέα παραλήπτες! Όμως η Γουντ διασκέδασε και πίστευε ακράδαντα στην ιδέα της.

Όπως σε κάθε καλή ιστορία, συμβαίνουν τυχαία πράγματα – πείτε το τύχη – που αλλάζουν την πορεία της ζωής. Ένας συγγραφέας του USA Today ερευνούσε το Luberon της Γαλλίας, την περιοχή στην οποία ειδικεύεται το Provence Wood, και ήθελε συμβουλές. Μια ταινία του 2006 με πρωταγωνιστή τον Ράσελ Κρόου και σκηνοθεσία του Ρίντλεϊ Σκοτ, «A Good Year», είχε τραβήξει την προσοχή του ρεπόρτερ. Το επόμενο άρθρο της USA Today εμφανίστηκε πάνω από την πρώτη σελίδα της ενότητας ταξιδιών και περιλάμβανε μια αναφορά στην εταιρεία του Wood. Η απάντηση: Πάνω από 800 υποψήφιοι πελάτες, σχεδόν περισσότεροι από ό,τι μπορούσαν να αντέξουν η ίδια και ο σύζυγός της.

Η European Experiences, το όνομα της εταιρείας Wood’s, συνέχισε να αναπτύσσεται και το 2019 είχε την καλύτερη χρονιά της – 186 πελάτες. Αλλά στη συνέχεια χτύπησε ο COVID-19 και όλες οι προκαταβολές του Wood για ταξίδια έπρεπε να επιστραφούν στους πελάτες επειδή τα διεθνή ταξίδια είχαν σχεδόν ανασταλεί. Η Wood ήταν τυχερή στο ότι η εταιρεία της, σε αντίθεση με ας πούμε ένα ξενοδοχείο ή ένα εστιατόριο, απαιτεί λίγα γενικά έξοδα και επενδύσεις κεφαλαίου για να τη διατηρήσει στη ζωή. Είχε επίσης κρύψει ένα καλό χρηματικό ποσό όλα αυτά τα χρόνια για χαμηλούς χρόνους και εισπράττει συνταξιοδοτικά επιδόματα από ορισμένες από τις εταιρείες στις οποίες εργαζόταν. Η European Experiences δεν διαφημίζεται και οι νέες επιχειρήσεις δημιουργούνται κυρίως από στόμα σε στόμα. Για να ξεπεράσει την πανδημία και να παραμείνει υγιής, η Wood διοργάνωσε διαδικτυακά σεμινάρια με τους πελάτες της για διάφορα θέματα από τη μαγειρική, το γαλλικό τυρί και το ελαιόλαδο, όλα δωρεάν.

Τώρα που ο κόσμος φαίνεται επιτέλους να βγαίνει από τον COVID, η επιχείρηση του Wood θερμαίνεται ξανά. Μέχρι στιγμής φέτος, έχει κλείσει ρεκόρ με 293 πελάτες σε 27 ξεχωριστά ταξίδια. Οι μισοί από τους πελάτες είναι τακτικοί και τα δύο τρίτα είναι γυναίκες. Το 2023, ελπίζει να τα πάει ακόμα καλύτερα.

Πότε θα συνταξιοδοτηθεί ο Γουντ; Ο σύζυγός της, 77 ετών, αποσύρεται ήδη από την επιχείρηση. «Ίσως σε τρία στα τέσσερα χρόνια», λέει και παραδέχεται ότι όσο μεγαλώνει η δουλειά γίνεται πιο δύσκολη. «Αλλά προς το παρόν κάνω αυτό που αγαπώ, είμαι απασχολημένος και συναντώ ενδιαφέροντες ανθρώπους από όλο τον κόσμο, συμπεριλαμβανομένης της Αυστραλίας». Όταν η Wood συνταξιοδοτηθεί, σχεδιάζει να πουλήσει την εταιρεία της.

Το ηθικό δίδαγμα της ιστορίας: Οι ονειροπόλοι μπορούν να ζήσουν όνειρα, με λίγη τύχη και θάρρος να κυνηγήσουν ένα πάθος, να ρισκάρουν, να ξεκινήσουν μια εταιρεία. Το πάθος του Wood είναι τα ταξίδια. Ποιο είναι το δικό σου;

Leave a Comment