Γιατί το pickleball είναι το πιο καυτό νέο άθλημα αυτή τη στιγμή

Η Catherine Parenteau γεννήθηκε λίγο πολύ με μια ρακέτα του τένις στα χέρια της. Από την ηλικία των 4 ετών, η Καναδή ήταν φυσική, ανέβαινε στο σιρκουί μέχρι που τελικά έφτασε στην πρώτη πεντάδα της χώρας. Προσλήφθηκε από το Πανεπιστήμιο του Αρκάνσας για να παίξει τένις Division I και ολοκλήρωσε την καριέρα της στο Michigan State University.

Ωστόσο, κατά τη διάρκεια της τελευταίας της χρονιάς στο Michigan State, η Parenteau ανακάλυψε ένα νέο άθλημα, ένα που κέρδισε την καρδιά και το ενδιαφέρον της: το pickleball.

Σήμερα, ο 27χρονος είναι ο Νο. 2 απλός και ο Νο. 4 παίκτης διπλού στην επαγγελματική πίστα της Professional Pickleball Association (PPA).

Ενώ το pickleball απολαμβάνει τη φήμη του αγαπημένου παιχνιδιού της γιαγιάς σας, παρακολουθώντας το Parenteau στο γήπεδο σημαίνει ότι το άθλημα έχει επίσης μια σκληροπυρηνική, αθλητική πλευρά στην προσωπικότητά του. Και καθώς νεότεροι, ταχύτεροι και πιο ικανοί αθλητές μπαίνουν στο παιχνίδι, το επίπεδο παιχνιδιού μόνο ανεβαίνει.

Υπολογίζεται ότι υπάρχουν 4,8 εκατομμύρια άνθρωποι που παίζουν pickleball στις Ηνωμένες Πολιτείες σήμερα, σύμφωνα με την ετήσια έκθεση του Sports & Fitness Industry Association για μεμονωμένα αθλήματα. Από αυτούς, το πιο γρήγορα αναπτυσσόμενο τμήμα είναι οι παίκτες κάτω των 24 ετών και υπάρχουν εκατοντάδες τουρνουά σε όλη τη χώρα καθ’ όλη τη διάρκεια του έτους. Το 2018, ο ΟΛΠ ιδρύθηκε και έγινε ο πρώτος οργανισμός που προσέφερε επαγγελματική περιοδεία, ενώ το 2019 ακολούθησε η Ένωση Επαγγελματιών Pickleball (APP), η πρώτη περιοδεία που εγκρίθηκε από τις ΗΠΑ Pickleball.

Το Pickleball αλλάζει

Η Parenteau ήταν αρχικά λίγο απρόθυμη να δοκιμάσει το pickleball το 2016, όταν η προπονήτριά της στο Michigan State, Simone Jardim, η οποία επαγγελματίας παίκτης pickleball, της πρότεινε να το δοκιμάσει. «Νόμιζα ότι ακουγόταν ηλίθιο και μου πήρε τρεις εβδομάδες για να κάνω ένα κουπί», είπε ο Parenteau.

Προς έκπληξη της Parenteau, της άρεσε. «Μπήκα σε ένα κλαμπ και άρχισα να παίζω τρεις με τέσσερις φορές την εβδομάδα», είπε. “Αγωνίστηκα στην πρώτη μου μεγάλη διοργάνωση – το τουρνουά US Open Pickleball – το 2017.”

Ανοιχτά τόσο σε ερασιτέχνες όσο και σε επαγγελματίες, τα τουρνουά pickleball είναι μοναδικά από τον πιο αποκλειστικό ξάδερφό τους στο τένις. Το 2022, ανήλθε σε 32 εκδηλώσεις για επαγγελματίες, προσφέροντας μονό, διπλό και μικτό διπλό.

«Είμαστε σε μια μοναδική φάση αυτή τη στιγμή», είπε ο Ken Hermann, ο ιδρυτής της περιοδείας APP. «Δεν βρισκόμαστε ακόμα στο στάδιο όπου η περιοδεία υπέρ ξεσπά από μόνη της, αλλά δεν νομίζω ότι είμαστε πολλά χρόνια μακριά».

Τα χρηματικά έπαθλα δεν είναι ακόμα αρκετά για να ζήσει ένας επαγγελματίας παίκτης pickleball από τα κέρδη του. Το Πρωτάθλημα PPA, το οποίο ξεκινά στις 6 Οκτωβρίου, έχει πληρωμή 3.000 $ για τους πρωταθλητές του απλού και 10.000 $ για το διπλό.

Υπάρχουν όμως πολλοί χορηγοί που μπαίνουν τώρα στο παιχνίδι για να καλύψουν τη διαφορά. Η Parenteau, για παράδειγμα, συγκαταλέγεται στους χορηγούς της παπούτσια Skechers, διάλυμα ηλεκτρολυτών Jigsaw Health, Charge Electric Bikes, αξεσουάρ Takeya pickleball και Paddletek paddles.

«Στην αρχή ήταν δύσκολο οικονομικά να ταξιδέψεις σε τουρνουά», είπε. «Αλλά με τους χορηγούς μου και την επέκταση του ΟΛΠ, μπορώ πλέον να ταξιδέψω και να αντέξω οικονομικά μια ομάδα που θα με βοηθήσει να παραμείνω στην κορυφή».

Αυτή η ομάδα περιλαμβάνει έναν προπονητή και έναν διατροφολόγο, τώρα. Ο Parenteau είναι στον αγωνιστικό χώρο τέσσερις με πέντε φορές την εβδομάδα και γήπεδα πέντε φορές την εβδομάδα εκτός γηπέδου για να παραμείνει σε άριστη κατάσταση.

«Χρειάζεσαι τρομερή ποσότητα αθλητισμού για να αγωνιστείς σε αυτό το επίπεδο», είπε ο Hermann. «Έχουμε πολλές νεαρές γυναίκες στις πρώτες 1.000 του WTA που μπαίνουν τώρα στο άθλημα».

Αυτοί οι νεοφερμένοι κάνουν τους πιο έμπειρους παίκτες να προσέχουν.

«Οι νεαροί παίκτες χτυπούν την μπάλα πολύ δυνατά και είναι δύσκολο για μένα να παίζω εναντίον τους, ακόμη και στα 27 μου», είπε ο Parenteau. «Κάθε χρόνο έρχονται νέα ταλέντα στο παιχνίδι και όσο περισσότερα έρχονται στο άθλημα, τόσο καλύτερο γίνεται».

Καθώς η δημοτικότητα του pickleball συνεχίζει να αυξάνεται – είναι το ταχύτερα αναπτυσσόμενο άθλημα της χώρας τα τελευταία δύο συνεχόμενα χρόνια – θα συνεχίσει να προσελκύει περισσότερους χορηγούς, συμμετέχοντες και θαυμαστές για να ακολουθήσουν το κύκλωμα επαγγελματιών. Σε αυτό υπολογίζει η μπύρα New Belgium καθώς ανταγωνίζεται για να γίνει η «μπύρα του pickleball».

«Μας αρέσει που είναι ένα περιεκτικό, ιδιόμορφο άθλημα που μπορείς να το κάνεις όσο ανταγωνιστικό θέλεις», δήλωσε η Joanna Laubscher, η υπεύθυνη μάρκετινγκ κοινότητας της μάρκας. «Το ταλέντο σε επαγγελματία είναι τρελό και όσο περισσότεροι αρχίζουν να το ακολουθούν, θα δουν ότι οι νόμιμοι αθλητές βρίσκονται στην κορυφή του παιχνιδιού τους».

Ενώ το pickleball δεν έχει γίνει ακόμη επίσημο άθλημα του NCAA, εξελίσσεται γρήγορα σε ένα ανταγωνιστικό άθλημα συλλόγων σε επίπεδο κολεγίου.

«Η ομορφιά του pickleball είναι ότι είναι εύκολο να το μάθεις και να το μαζέψεις», δήλωσε ο Stu Upson, εκτελεστικός διευθυντής της Ένωσης Πικλέμπολ των ΗΠΑ. “Αλλά για να το φτάσεις στο επαγγελματικό επίπεδο, πρέπει να είσαι αφοσιωμένος. Δεν μπορείς απλά να βγεις το Σαββατοκύριακο και να παίξεις και να περιμένεις να αγωνιστείς σαν επαγγελματίας – κάτι που είναι καλό για το άθλημα.”

Leave a Comment